地理資訊有價有市 – 信報財經新聞, StartUpBeat

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檢閱上半年地圖界的盛事,肯定是初創Mapillary被Facebook(fb)收購一事。Mapillary是何方神聖?相信駕駛人士都曾有這樣的經驗:原本通行無阻的道路,某天經過時才發現已改道,令行程失去預算。成立才7年的瑞典初創Mapillary,以公開徵集的方式,滙聚全球數以億計街道影像來不斷更新城市地圖。

Mapillary以眾包(crowdsourcing)形式,鼓勵市民用智能手機或任何種類的相機,拍攝街道影像上傳,該公司再以計算機視覺(computer vision)辨認出影像上路牌的圖案或文字、交通燈、行車線等,然後把影像連接起來,成為3D立體地圖。除有助駕駛者掌握最新路面狀況,也能協助災後救援,例如菲律賓風災的街道影像就方便了運送物資;又讓西非加納的駕駛者留意到當地路面崩壞,希望藉此降低近年飆升的交通意外死亡率;同時,它在美國首都華府清理街道枯葉上出過一分力。這些地圖數據都公開與大眾分享,你也可藉此製作自己的地圖。

自2007年開始,Google以車隊、步行和空中方式拍攝並收集全球各地街道影像,截至去年底,該公司公布已拍攝超過1000萬英里,相當於環繞地球400多次。Mapillary亦不遑多讓,單是2019年已收集了超過5億個影像;到今年7月中,上傳的影像總和逾12億,涵蓋190個國家。

地圖界名言:八成的數據都和地點相關。地理空間數據的重要性與日俱增,因此不少科網巨企都在該領域大展拳腳。根據美國及新加坡學者的最新研究,fb、蘋果、亞馬遜、Uber、東南亞召車服務龍頭Grab等,近年都積極參與全球最大的免費地理資訊平台「開放街圖」(OpenStreetMap),縱使大家的焦點各有不同。例如Grab希望藉此改善東南亞如印尼、越南的街道數據;而fb早在2016年已開展名為「人工智能輔助描繪道路」的項目,測試以不同演算法改善製作地圖的流程,譬如在人造衞星影像中辨識道路。透過這次收購,fb在地圖方面的實力更不可同日而語。

值得一提的是,本來Mapillary免費使用僅限非牟利用途,商用則收費,不過這次收購後,連商用也免費,令人好生疑惑。有評論認為,這是打擊對手的商業決定,也為完善fb的生態系統,好讓用戶上傳照片到fb的同時,可用Mapillary地圖標示位置,這樣就能完全包攬客戶互動的珍貴資訊了。

地理空間數據具商業價值,而運用地理資訊系統(GlS)更有助滙集和整理數據,方便分析問題與思考解決方案,故我一直鼓勵大中小學的同學多加運用,結合他們的創新思維,定能為各種城巿難題尋找到解決辦法。

鄧淑明博士
香港大學工程學院計算機科學系、社會科學學院地理系及建築學院客席教授

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