效星大力開放數據 趕「API經濟」 – 香港經濟日報

HKET_29Sep2018s

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香港的金融管理局和Google、亞馬遜、Uber、騰訊、阿里巴巴以及新加坡政府有甚麼共通點?就是大家都施行「API經濟」。

今年7月底,金管局宣布開放APl(Application Programming Interface),指出此舉有助鞏固香港作為國際金融中心的地位,也足見這個已發展十多年的經濟模式,繼續欣欣向榮。

API如系統積木組合 利開發App

API是甚麼?它的中文叫「應用編程介面」。根據《維基百科》,由於近年軟件規模日益龐大,以API可以把複雜的系統劃分成小部分。換句話說,API令系統如方塊積木組合一樣,方便開發員透過創意建構不同種類的應用程式(App)。

API經濟指企業對外開放自家數據資料的API,讓其他開發者可以在企業本身的產品和服務之上,建立新的App。例如早期蘋果開放iPhone的API,吸引了不少人創建新穎的App,令App Store欣欣向榮,也同時令它的IOS生態系統短時間內迅速發展。

率先開放API的是拍賣網站eBay。1999年eBay系統發生故障,令服務停頓了一整天,痛定思痛,知道要建立堅實而廣闊的支援,不能只依賴內部的IT團隊,而向外開放APl是個解決方法,故此在翌年即千禧年開始實施。

大企業以APl開放自家數據,讓眾多規模較小但靈活性強的App開發商補其不足,而且這些公司發展新服務往往速度甚高,一旦不行又可快速下架。這樣以快打慢,是互聯網時代的競爭之道。

 

大企開放自家數據 靈活開源

除了增強競爭力,大企業施行APl經濟也是開源之道:它的資訊既可收費,亦能從衍生的新服務中得到額外收入。而且,從新增的行為數據中,也讓它更了解自己的客戶。

API的發展已很多樣化,根據網站Programmable Web指出,它的資料庫中公開APl的數量有近二萬,連美國太空總署也開放API,可見發展之蓬勃。

新加坡更行前一步。它早已指出,不單要開放政府資料,更要以API治國。這分開兩個不同的部分:一個是只供內部使用的平台,即政府部門之間的資訊以API交流互通;另一個則對外開放,即有名的Data.gov.sg。在這之前,該網站已有逾萬個數據集,不過大多是電腦不能讀取的PDF,而且支離破碎,相互之間沒有連繫。

新加坡的目標之一,是如Facebook或Google般,民眾只需登入一次,即使在不同App之間轉換,系統也能辨識,令你毋須再輸入個人資料。

早前香港大學舉辦有關開放數據的研討會,廣邀不同界別參加,200多個與會者中,三分一是公務員。他們談論到希望其他政府部門開放的數據,列出的願望清單頗具代表性,包括:交通狀況(巴士實時位置、地鐵實況、交通意外);出行模式和人流(出入境、過海);就業資訊(女性在資訊科技工程等發展、薪酬)等等。

 

發放公共資訊 可成牌照條款

其實政府開放數據,尤其在提供API方面,近年也做了不少工夫。根據政府公布的資料,去年底在「資料一綫通」上的數據集,已有千多項或逾兩成以API開放,包括一些實時交通資訊,如行車時間、車速、特別交通消息等;以及一些有用信息,如電動車充電站位置、空置車位等。

不過,一來許多部門慣於默默耕耘,宣傳欠奉,以致連其他部門的同事也未必知曉;二來因為牌照條款未有規限,因此許多私人企業如巴士公司和停車場都未有開放資訊,即使有,數據格式往往不是API。如果政府能夠突破框架,和這些私營公司達成合作,既豐富了公共數據庫,方便App開發商,令數據發揮應有的價值,更令全港市民受惠。

故此,政府的下一步,應該更全面把資訊API化,全速建構一個「空間數據共享平台」(CSDI),同時審視不合時宜的牌照條款,讓私人企業和政府與時並進,趕上互聯網時代的步伐,改善民生之餘,亦共同以實際行動促進香港的創科發展。

          

鄧淑明博士
香港大學計算機科學系榮譽教授

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